L’astronaute Frank Borman, commandant de la légendaire mission Apollo 8, la première à s’être mise en orbite autour de la Lune, est mort à 95 ans, a annoncé la NASA jeudi.

« Frank Borman était un vrai héros américain », a déclaré dans un communiqué le patron de l’agence spatiale américaine, Bill Nelson.

Ce pionnier de l’exploration spatiale est mort mardi dans le Montana, a précisé la NASA.

Passionné d’aviation, il avait commencé sa carrière comme officier dans l’armée de l’air américaine.

« Son expérience et expertise exceptionnelles l’ont conduit à être choisi par la NASA pour rejoindre son deuxième groupe d’astronautes », a souligné Bill Nelson.

En 1965, il se rend pour la première fois dans l’espace lors de la mission Gemini 7, qui dure 14 jours. Cette mission réalise le premier rendez-vous spatial, en réussissant à s’approcher à quelques dizaines de centimètres du vaisseau Gemini 6.

La mission Apollo 8 décolle en décembre 1968, avec à bord Frank Borman et deux autres astronautes, James Lovell et William Anders.

La célèbre photographie « Lever de Terre » est prise durant cette mission.

« Son service au sein de la NASA et pour notre nation inspirera sans aucun doute la génération Artémis pour atteindre de nouvelles rives cosmiques », a déclaré Bill Nelson.

La NASA prévoit de retourner sur la Lune avec son programme Artémis, successeur d’Apollo. La mission Artémis 2 doit décoller fin 2024 et faire le tour de la Lune avec un équipage à bord, une mission comparée à Apollo 8.

La NASA souhaite cette fois établir une présence humaine durable sur la Lune, afin d’en faire un tremplin pour des missions habitées vers Mars.

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