Les dernières données sur les prix à la consommation dans les principales économies avancées offrent des nouvelles encourageantes sur les tendances de l’inflation globale ; mais l’inflation sous-jacente (hors prix de l’énergie et des produits alimentaires) reste inconfortablement supérieure aux objectifs des banques centrales. Parmi les nombreuses variables que les prévisionnistes doivent surveiller au cours de la nouvelle année, trois se démarquent.

LONDRES – Alors que 2023 touche à sa fin, de nombreuses inconnues sont connues – en particulier sur le front géopolitique – et probablement autant d’inconnues se cachent à l’horizon. Il est donc plus difficile que d’habitude d’établir des prévisions pour l’économie mondiale. De leur côté, les sociétés d’investissement semblent s’attendre à un nouveau ralentissement en 2024, et nombre d’entre elles sont déconcertées par le fait que nous n’avons pas encore connu de récession majeure. .

Les perspectives d’inflation posent un défi encore plus grand. Les dernières années ont montré que l’inflation peut être fortement affectée – du moins au niveau global – par l’incertitude et les inconnues qui se font connaître. Un débat houleux sur les perspectives d’inflation est en cours, certains hommes d’affaires très respectés et très expérimentés exprimant des doutes sur la capacité des banques centrales à maîtriser le problème. Les dernières données sur les prix à la consommation pour la zone euro, les États-Unis et le Royaume-Uni offre des nouvelles encourageantes sur les tendances de l’inflation globale ; mais l’inflation sous-jacente (hors prix volatils de l’énergie et des produits alimentaires) reste inconfortablement au-dessus des taux cibles des banques centrales.

Bien entendu, la deuxième économie mondiale, la Chine, ne semble pas avoir ce problème. Au contraire, ses données les plus récentes sur les prix à la consommation montrent qu’elle connaît une déflation, avec son indice de référence des prix à la consommation en baisse de 0,5 % (sur une base annuelle) en novembre. Il fut un temps où de nombreux analystes soupçonnaient la Chine de transmettre des pressions déflationnistes au reste du monde, principalement par le biais de ses exportations de produits manufacturés à bas prix et de sa part de marché croissante sur les marchés étrangers. Si nous étions encore à cette époque, certaines des craintes inflationnistes actuelles pourraient être atténuées. Mais cette époque est révolue, semble-t-il.

L’ampleur des défis économiques intérieurs de la Chine – y compris la déflation – est une question majeure qui mérite son propre commentaire. Compte tenu des problèmes auxquels est confronté son marché immobilier, à en juger par des expériences similaires dans d’autres pays, on peut supposer que ses difficultés vont se prolonger. Mais un point de vue moins pessimiste est que les décideurs politiques chinois sont pleinement conscients de ces problèmes, précisément en raison de ces cas antérieurs, ainsi que des avertissements que divers commentateurs lancent depuis un certain temps.

Outre les facteurs intérieurs chinois, il faut également prendre en compte les tendances des prix mondiaux des matières premières, sur lesquels la demande chinoise restera une grande influence. Ici, les nouvelles vers la fin de 2024 ont été plus encourageantes que ce à quoi beaucoup auraient pu s’attendre, et suggèrent que l’inflation globale dans de nombreux pays pourrait encore baisser dans les mois à venir. Malgré le chaos au Moyen-Orient et la guerre en Ukraine, les prix du pétrole brut restent faibles, surprenant de nombreux analystes – y compris certains qui devraient savoir que ce marché est rien sinon imprévisible.

Au-delà de ces facteurs, trois autres ressortent pour moi. Premièrement, la croissance monétaire s’est fortement affaiblie dans de nombreuses économies, ce qui est plutôt rassurant si l’on combine les tendances actuelles des prix des matières premières. S’il y a longtemps que personne autre que les monétaristes les plus ardents n’affirme que la masse monétaire a toujours un impact direct sur l’inflation, ces dernières années ont montré que si la croissance monétaire s’accélère radicalement (comme elle l’a fait fin 2020 et début 2021 aux États-Unis), l’inflation peut augmenter.

Deuxièmement, et peut-être conformément aux tendances des matières premières et de la monnaie, les récentes mesures des anticipations d’inflation dans les pays clés ont été rassurantes. En particulier, la dernière enquête de l’Université du Michigan sur les perspectives des consommateurs sur cinq ans a montré une forte baisse, à 2,8 %, contre 3,2 % le mois précédent. ce qui indique, au minimum, qu’il n’y a pas d’augmentation durable ni de « désancrage » des anticipations d’inflation à long terme.

La dernière question, et peut-être la plus délicate, est de savoir comment les banques centrales réagiront. Dans ses dernières orientations prospectives adressées aux marchés, la Réserve fédérale américaine a suggéré que les taux d’intérêt seraient réduits de 75 points de base en 2024. D’autres banques centrales cependant, en particulier en Europe, repoussent le pari des marchés financiers selon lequel les taux d’intérêt seraient réduits l’année prochaine, mais les marchés ne semblent pas avoir compris le message. Avec l’inflation sous-jacente toujours supérieure à l’objectif, les salaires réels (ajustés à l’inflation) croissance et aucune preuve solide de croissance de la productivité n’est visible, les banquiers centraux seront réticents à réduire les taux dans un avenir proche. Mais alors qu’ils continuent d’essayer d’influencer les marchés par leurs conseils et leurs déclarations publiques, ils devront accepter que les marchés – dans leur sagesse collective – puissent voir quelque chose qu’eux-mêmes ne voient pas. Si les données prennent une tournure nettement favorable, elles changeront probablement d’avis.

La croissance des salaires reste une variable cruciale. Dans certains pays, en particulier au Royaume-Uni, il devance le consommateur croissance des prix. Les décideurs politiques craindront instinctivement que cette tendance ne déclenche une spirale salaires-prix classique. Mais ne serait-il pas souhaitable que la récente croissance des salaires réels se révèle justifiée par un rééquilibrage des rendements financiers et le retour tant attendu d’une croissance positive de la productivité ? Avec une nouvelle année vient un nouvel espoir.

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