Depuis que le président Mohamed Bazoum a été renversé en juillet, le Niger, cet État enclavé d’Afrique de l’Ouest se trouve dans une situation désespérée. La seule bonne chose qui ressort peut-être de ce coup d’État – le dernier d’une série de prises de contrôle militaires au Sahel – c’est qu’il a attiré l’attention internationale sur ce pays auparavant relativement stable et démocratique.

Un regain d’intérêt pour la situation critique du Niger nous donne une occasion de réfléchir aux principaux défis de développement auxquels est confrontée une région vaste et troublée. La plus importante d’entre elles, c’est le « pansement » du modèle de développement colonial de l’extraction des ressources, qui a conduit à la pauvreté inter-générationnelle et à la dégradation de l’environnement – qui nourrissent l’insécurité et les migrations – vers d’autres pays africains également.

Le Niger incarne le paradoxe du développement de l’Afrique. Malgré ses immenses richesses en ressources naturelles, y compris des sources d’énergie renouvelables et non renouvelables abondantes et des gisements importants en uranium et en or, il est l’un des pays les plus pauvres du monde, avec plus de dix millions de personnes (environ 42 % de la population) vivant dans une pauvreté extrême. Près de la moitié des enfants nigériens ne sont pas scolarisés, en grande partie en raison des déplacements massifs et des fermetures d’écoles causés par une recrudescence de violence. Sans surprise, le pays se classe tout en bas de l’indice de développement humain du Programme des Nations Unies pour le Développement, devant seulement le Tchad et le Soudan du Sud.

L’insurrection islamiste croissante dans la région du Sahel n’a fait qu’aggraver la situation. De juin 2022 à juin 2023, plus de 22 000 Africains ont été tués dans des violences djihadistes, soit une augmentation de 50 % par rapport à l’année précédente. Ces dernières années, des terroristes ont détruit des villages et massacré des civils au Niger. Et ces groupes ont continué de monter en puissance, malgré la prolifération des bases militaires étrangères et des stations de drones dans le pays. Cette insécurité rampante, associée à la stagnation de la croissance économique, à la mauvaise gestion des ressources naturelles, à la pauvreté inter-générationnelle et aux catastrophes climatiques, étouffe la population nigérienne.

Quelques jours seulement après le coup d’État, le Niger a été confronté à des coupures de courant lorsque le Nigeria, en violation de ses obligations en tant que membre de l’Autorité du bassin du Niger, , qui regroupe neuf pays, a coupé l’approvisionnement en électricité de son voisin. Les coupures d’électricité risquent d’exacerber l’insécurité et l’instabilité sociale au Niger, déjà confronté à des sanctions économiques et financières draconiennes imposées par la Communauté économique des États de l’Afrique de l’Ouest. Il s’agit notamment du gel des avoirs nigériens détenus dans les banques centrales régionales et de la suspension de toutes les transactions commerciales entre le Niger et les membres de la CEDEAO.

Il y a une certaine ironie en ce que le Nigeria, qui souffre de coupures de courant si fréquentes que son alimentation électrique est tournée en dérision par ceux qui la qualifient « d’épileptique », ait coupé l’accès du Niger à l’électricité. En fait, bien qu’il soit le plus grand producteur de pétrole du continent africain, le Nigeria est l’un des pays les plus pauvres du monde en énergie par habitant : ses citoyens consomment en moyenne 113 kilowattheures d’énergie électrique par habitant par an, contre une moyenne continentale de 317 kWh. En général, le pays ne peut générer que quatre gigawatts par jour – bien trop peu pour soutenir sa population de plus de 225 millions d’habitants .

Alors qu’environ 60 % des Nigérians ont accès à l’électricité, moins de 20 % des Nigériens y ont accès (cette proportion tombe à 9,1 % dans les zones rurales). De plus, le Niger consomme 51 kWh d’énergie électrique par habitant et par an. Pourtant, le pays est l’un des plus grands producteurs mondiaux d’uranium, essentiel à la production d’énergie nucléaire en Europe.

Les gisements d’uranium du Niger ont particulièrement bien servi son ancien dirigeant colonial, la France, en alimentant un tiers des lampes électriques du pays, selon Oxfam. Près de 70 % de l’électricité française provient du nucléaire, ce qui a permis aux Français de consommer plus de 6 950 kWh d’énergie électrique par habitant par an – l’un des taux les plus élevés au monde. Environ 20 % des importations totales d’uranium de la France provenaient du Niger entre 2012 et 2022, tandis que le pays représente un cinquième des importations totales d’uranium de l’Union européenne.

Les multinationales françaises ont profité massivement de l’uranium nigérien au fil des ans. Selon Oxfam, en 2010, deux filiales du groupe nucléaire Areva contrôlé par l’État (qui fait maintenant partie d’Orano) ont extrait 114 346 tonnes d’uranium au Niger pour une valeur d’exportation de plus de 3,5 milliards d’euros (3,7 milliards de dollars), dont seulement 13 % (environ 459 millions d’euros) ont été versés au Niger. Alors que le Niger n’a pas réussi à obtenir de plus grands bénéfices financiers des multinationales pour l’exploitation de ses gisements d’uranium, l’augmentation des dépenses militaires pour contrer la menace islamiste et les contraintes sur la mobilisation des recettes intérieures l’ont laissé dépendant de l’aide étrangère, qui représente 40 % de son budget.

De plus, l’extraction elle-même a causé des dégâts importants à l’environnement et à la santé de ses citoyens. En 2010, une enquête de Greenpeace a révélé des niveaux de radiation dangereux chez les Nigériens travaillant dans le secteur minier, dont certains souffraient de maladies inexpliquées de la peau, du foie, des reins et des poumons. Plus tôt cette année, la Commission indépendante de recherche et d’information sur la radioactivité a constaté que 20 millions de tonnes de déchets non couverts provenant d’une mine d’uranium récemment tarie répandaient du radon, un gaz radioactif, dans l’air et menaçaient de contaminer les réserves d’eau potable.

Les ressources naturelles censées contribuer à améliorer le bien-être de la population n’ont pas répondu aux attentes. Pire encore, en l’absence de valeur ajoutée pour une intégration efficace dans les chaînes de valeur mondiales, la persistance du modèle de développement colonial a fait que la dotation en ressources de l’Afrique reste une bénédiction pour les anciens dirigeants qui en font l’extraction et une malédiction pour le pays dont ils sont extraits, ne produisant que pauvreté et pollution durables, plutôt que des avantages tangibles, pour les populations locales.

Le capitaine Ibrahim Traoré, le jeune dirigeant du Burkina Faso qui a pris le pouvoir lors d’un coup d’État militaire l’année dernière, a déploré le sous-développement de l’Afrique lors d’un discours au sommet Russie-Afrique à St. Petersburg en juillet. « La question que ma génération se pose, si je peux la résumer, est de savoir comment l’Afrique, avec tant de ressources dans notre sol, avec une telle abondance naturelle de soleil et d’eau, peut-elle encore aujourd’hui rester le continent le plus pauvre ? » a demandé Traoré.

Ce sentiment aide à expliquer pourquoi les Nigériens ont applaudi les troupes après l’éviction de Bazoum. Le premier sondage d’opinion post-coup d’État indiquait un soutien de 78 % aux actions de l’armée, avec 73 % des répondants disant que les chefs du coup d’État devraient rester au pouvoir pendant une période prolongée ou jusqu’à la tenue de nouvelles élections. Comme ces chiffres le suggèrent, à moins que les pays élargissent les gains de répartition de l’exploitation des ressources naturelles tout en minimisant les externalités négatives, la démocratie sur le continent – en fait, la stabilité politique fondamentale – restera fragile.

HIPPOLYTE FOFACK

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