Glynn Simmons, 70 ans, de l’Oklahoma, a été disculpé après avoir été reconnu coupable en 1975 pour un meurtre qu’il n’avait pas commis, ont indiqué les procureurs. Il a purgé la peine injustifiée la plus longue des États-Unis.

Un homme de l’Oklahoma qui, en 1975, avait été reconnu coupable de meurtre lors du vol d’un magasin d’alcool a été disculpé mardi après avoir passé plus de 48 ans en prison, ont annoncé les autorités.

Il s’agit de la peine la plus longue purgée par un détenu condamné à tort aux États-Unis, selon le Registre national des exonérations, qui suit la durée des peines pour condamnations injustifiées.

L’homme, Glynn Simmons, 70 ans, a été déclaré innocent par décision de la juge Amy Palumbo du tribunal de district du comté d’Oklahoma. M. Simmons a été libéré sous caution en juillet après que le juge Palumbo ait accepté, lors d’une audience de statut, d’annuler le jugement et la peine à la demande de Vicki Zemp Behenna, la procureure du comté d’Oklahoma qui avait examiné son cas.

Mme Behenna, dont le bureau n’a pas immédiatement répondu à une demande de commentaires mercredi, a constaté que des preuves importantes dans le cas de M. Simmons n’avaient pas été remises à ses avocats de la défense.

Une ordonnance modifiée, signée mardi par le juge Palumbo, indique que le tribunal a conclu « sur la base de preuves claires et convaincantes » que le crime pour lequel M. Simmons a été emprisonné « n’a pas été commis par M. Simmons ».

Selon le registre des exonérations , M. Simmons a passé plus de temps derrière les barreaux — 48 ans, un mois et 18 jours — que toute autre personne innocentée.

«C’est une leçon de résilience et de ténacité», a déclaré M. Simmons à propos de son cas lors d’une conférence de presse après le jugement. « Ne laissez personne vous dire que cela ne peut pas arriver, car c’est vraiment possible. »

M. Simmons, qui n’était pas disponible pour commenter mercredi, avait 22 ans lorsqu’il a été reconnu coupable de meurtre au premier degré lors d’un vol dans un magasin d’alcool survenu à Edmond, en Oklahoma, en décembre 1974, selon le Registre national des exonérations. Lui et Don Roberts ont été reconnus coupables du meurtre de Carolyn Sue Rogers, une employée qui a reçu une balle dans la tête par deux voleurs, selon le registre.

M. Simmons et M. Roberts ont été placés dans une file d’attente après que la police ait enquêté sur deux autres hommes, Leonard Patterson et Delbert Patterson, frères qui avaient été impliqués dans un autre meurtre, selon le registre. La police a aligné des personnes qui avaient assisté à une fête à laquelle les frères Patterson assistaient à cette époque à Oklahoma City, notamment M. Simmons et M. Roberts.

Les procureurs se sont appuyés sur une femme qui avait reçu une balle dans la tête lors du vol dans le magasin d’alcool, et elle a identifié M. Simmons et M. Roberts lors d’une file d’identification. Le témoin a par la suite contredit certains de ses propres témoignages, a indiqué le registre national.

Initialement, M. Simmons et M. Roberts ont été condamnés à la peine de mort, selon le bureau du procureur du comté d’Oklahoma . Mais leurs peines ont été modifiées après que la Cour d’appel pénale de l’Oklahoma a décidé de réexaminer leur cas, sur la base d’un arrêt de la Cour suprême de 1972, qui avait jugé la peine de mort inconstitutionnelle parce qu’elle était appliquée de manière inégale. M. Roberts a été libéré sous condition en 2008, selon le bureau du procureur.

Joe Norwood, l’avocat de M. Simmons, a déclaré que la décision de mardi a ouvert la voie à M. Simmons pour recevoir jusqu’à 175 000 $ d’indemnisation et lui a donné la possibilité d’intenter une action en justice fédérale.

M. Norwood a déclaré que M. Simmons, qui a récemment reçu un diagnostic de cancer, vivait en grande partie grâce aux dons effectués via une plateforme de financement participatif en ligne.

« Il a été privé d’expérience professionnelle et de la possibilité d’avoir une carrière qui lui permettrait d’assurer sa sécurité financière et celle de sa famille », a déclaré M. Norwood. « Tout cela lui a été enlevé. »

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