Tidjane ThiamCrédit...Michael Buholzer / Agence France-Presse - Getty Images

La courte durée et la rupture brutale du PDG unique noir de la banque

Tidjane Thiam a de nouveau rentabilisé le Credit Suisse. Mais les Suisses l’ont rejeté comme un étranger, et un scandale soudain l’a fait tomber.

En novembre dernier, Urs Rohner, le président du conseil d’administration du Credit Suisse, a organisé une fête dans un restaurant zurichois pour fêter ses 60 ans. Parmi les dizaines d’amis, de membres de la famille et d’associés d’affaires qui se sont réunis, disent les participants, il y avait un seul invité noir: Tidjane Thiam, le directeur général de la banque.

Les festivités avaient un thème Studio 54, avec des costumes des années 1970 et des artistes embauchés. M. Thiam a regardé un artiste noir entrer sur scène habillé en concierge et se mettre à danser sur de la musique tout en balayant le sol. M. Thiam s’est excusé et a quitté la pièce. Son partenaire et un autre couple à sa table, dont le directeur général de la société pharmaceutique britannique GSK, ont suivi.

Finalement, ils retournèrent à la fête, pour être à nouveau étonnés. Un groupe d’amis de M. Rohner est monté sur scène pour interpréter leur propre numéro musical, tous portant des perruques afro. (M. Rohner a refusé de commenter les événements, qui ont été décrits par trois invités.)

Pour M. Thiam, aujourd’hui âgé de 58 ans, le parti n’était que l’un d’une série d’incidents douloureux qui ont façonné ses cinq années au sommet du Credit Suisse, alors qu’il était le seul directeur général noir au plus haut niveau de la banque. Certains moments étaient choquants, d’autres dérangeants; la plupart avaient à voir avec les tensions autour du fait d’être noir dans une industrie à prédominance blanche et une ville à majorité blanche.

Grand, réservé et polyglotte à lunettes, M. Thiam a fait le travail pour lequel il avait été engagé: il a rentabilisé le Credit Suisse après un long déclin. Mais il n’a jamais eu à cesser de se battre pour l’acceptation et le respect, tant au sein de la banque qu’en Suisse en général. Lors d’une assemblée des actionnaires, ses antécédents ont été dénigrés comme «tiers-monde». Un subordonné a acheté la maison à côté de la sienne, qui était plus grande et a regardé directement dans les fenêtres de M. Thiam. La presse zurichoise l’a chevauché pour ne pas paraître suffisamment suisse.

Tidjane Thiam a passé un entretien à Zurich l'année dernière. Il avait une relation inconfortable avec la presse suisse; une publication a écrit qu'il était «fêté à l'étranger, mal aimé en Suisse».
Crédit…Bloomberg

Maintenant, le nombre de directeurs généraux noirs au plus haut niveau de la banque est revenu à zéro. En février, le conseil d’administration du Credit Suisse a forcé la démission de M. Thiam, après qu’un scandale de surveillance profondément embarrassant a éclaté sous sa direction. Lorsque le numéro 2 de M. Thiam a admis qu’il avait ordonné aux enquêteurs d’espionner les employés, le chef de la direction s’est retrouvé avec peu d’alliés et aucun levier pour survivre.

Son éviction a attiré remarquablement peu d’avis en dehors de Zurich, survenant comme il l’a fait des mois avant un bilan mondial avec un biais systémique, et se produisant à 4 000 miles de Wall Street. Mais des entretiens avec 11 personnes qui ont travaillé en étroite collaboration avec M. Thiam au Credit Suisse et cinq autres contacts étroits – y compris des clients, des amis, de la famille et des investisseurs – suggèrent que la race a été un facteur omniprésent tout au long de son mandat et qu’elle a contribué à créer le conditions de son départ étonnamment rapide.

Qu’il s’agisse de racisme, de xénophobie ou d’une autre forme d’intolérance, il est clair que M. Thiam n’a jamais cessé d’être considéré en Suisse comme quelqu’un qui n’appartenait pas.

Le Credit Suisse a refusé de commenter.

Après la démission de M. Thiam, il a donné une conférence de presse au siège de la banque. «À chaque seconde, j’ai fait de mon mieux», dit-il. “Je suis qui je suis. Je ne peux pas changer qui je suis. Il a ajouté: «C’est l’essence même de l’injustice de reprocher à quelqu’un ce qu’il est.»

Tidjane Thiam (prononcé tee-JOHN tee-YAHM) est né en Côte d’Ivoire dans une famille d’élite active en politique. Un parent a mené la candidature réussie du pays pour l’indépendance de la France en 1960 et en est devenu le premier président. Un autre est devenu Premier ministre du Sénégal.

Le plus jeune de sept ans, M. Thiam a été élevé musulman. Sa mère, Marietou, ne pouvait pas écrire mais était parent avec des normes perfectionnistes. «Soyez galant, respectez le personnel qui a travaillé pour nous – là-dessus, elle était impitoyable – ne mentez pas, soyez ponctuelle, ne dites pas de mauvais mots, montrez de la solidarité», a déclaré Yamousso Thiam, la plus jeune sœur de M. Thiam, dans une interview.

Leur père, Amadou, était journaliste, ministre et ambassadeur au Maroc. Lorsque M. Thiam était enfant, Amadou a été incarcéré pendant trois ans pour complot contre le gouvernement ivoirien. Les allégations ont par la suite été infirmées, et les enfants Thiam se souviendront longtemps de l’injustice – comme ils l’ont fait la leçon que leur père a tirée de sa survie de justesse à une tentative de coup d’État en 1971, avec une blessure par balle à la main. «La chose la plus importante dans la vie», plaisantait Amadou, «est de ne pas mourir».

Lorsque M. Thiam avait 6 ans, et manifestement peu intéressé par l’école, un de ses frères a demandé au président ivoirien d’intervenir. Il a convoqué M. Thiam et ses parents et les a alésés. «Je m’en souviens comme si c’était hier», se souvient M. Thiam lors d’une interview en 2015 . «Il y avait une sorte de tribunal de la famille, où il y avait un acte d’accusation: ‘Il doit aller à l’école. L’ère des princes africains analphabètes et des rois paresseux est révolue. ”

M. Thiam a rapidement excellé et, en 1984, il est devenu le premier Ivoirien à être diplômé de la prestigieuse École Polytechnique de Paris. Après avoir obtenu un diplôme d’ingénieur et un master en entreprise, M. Thiam a travaillé à la Banque mondiale, puis au bureau parisien de McKinsey.

En 1994, M. Thiam est retourné en Côte d’Ivoire pour travailler dans la fonction publique. Quelques années plus tard, il a été promu ministre de la Planification et du Développement – mais lorsqu’un coup d’État militaire a déposé le président, il a refusé un rôle dans le nouveau gouvernement et, craignant pour sa vie, il est retourné en Europe et dans le secteur privé.

Il a dirigé les opérations européennes d’Aviva, un assureur britannique, et en 2009 a été nommé directeur général de la société britannique de services financiers Prudential – la première personne noire à diriger l’une des cent plus grandes entreprises de la Bourse de Londres. Au cours de son mandat, les bénéfices de Prudential ont doublé et le cours de son action a triplé, et un animateur de la BBC a décrit M. Thiam comme ayant «grimpé en flèche dans des institutions de premier plan avec un cocktail enivrant d’intellect cristallin, d’ambition pétillante et une bonne dose de charme. “

M. Rohner, le président du Credit Suisse, a approché M. Thiam de la possibilité de diriger la banque en 2014. M. Thiam était sceptique, a-t-il dit plus tard au magazine Euromoney : C’était un rôle décourageant, et il n’était pas sûr que la banque était sérieux au sujet de son embauche. (Plus tôt dans sa carrière, il avait dit à un chasseur de têtes qu’il ne voyagerait pas pour un entretien d’embauche à moins que l’employeur potentiel ne sache qu’il était «noir, africain, francophone et 6 pieds 4»). Il a insisté sur de longues discussions avec M. Rohner avant d’accepter de prendre le poste.

“Le président me dit que nous avons eu 19 réunions”, a déclaré M. Thiam dans l’interview d’Euromoney, ajoutant: “En fait, j’ai dit non deux fois.”

À l’époque, le Credit Suisse était en plein bouleversement. Des années après la crise financière, elle était encore fortement dépendante de stratégies de trading coûteuses, et son unité de gestion de fortune suivait UBS, le rival de la banque à Zurich. Les investisseurs étaient impatients de voir son cours boursier languissant. Le jour de l’annonce de l’embauche de M. Thiam en mars 2015, les actions du Credit Suisse ont augmenté de 7%.

Son plan de restructuration impliquait des milliers de licenciements et la réduction des ventes et des échanges, ce qui rendait de nombreux employés nerveux pour leur emploi. C’est un cadre qu’il a promu, cependant, qui a donné à M. Thiam l’une de ses premières expériences troublantes en Suisse.

Pour renforcer l’activité de gestion de fortune privée du Credit Suisse, il avait fait appel à Iqbal Khan, 39 ans, né au Pakistan mais ayant déménagé en Suisse dans son enfance. Les deux discutaient de stratégie un jour à la fin de 2015, selon des personnes proches de l’incident, lorsque M. Khan a annoncé qu’il avait acheté la maison voisine de M. Thiam’s à Herrliberg, une banlieue avec des prix élevés et une vue sur le lac de Zurich. . M. Thiam a demandé à M. Khan s’il était sérieux. M. Khan a dit oui.

Plus tard, M. Thiam a dit à des amis et collègues que la nouvelle le dérangeait. Férocement privé, il était en instance de divorce, et il se méfiait d’un subordonné ayant une vue sur sa propriété surbaissée. En tant que PDG, il n’aimait pas l’idée d’être littéralement méprisé.

M. Thiam a défilé pour marquer le début du printemps à Zurich, en avril 2016.
Crédit…Arnd Wiegmann / Reuters

M. Thiam a fait un effort pour embrasser la société zurichoise. Il a rendu visite à des chefs d’entreprise suisses, a pris la parole lors de panels organisés par les médias suisses et a assisté à un festival du printemps annuel dans un costume traditionnel suisse: un chapeau de style Napoléon et une cape marine assortie. Mais avant longtemps, certains aspects de son style de vie ont commencé à irriter les habitants. Alors que le Credit Suisse faisait une démonstration de réduction des coûts, la presse suisse a commencé à cataloguer les voyages en avion de première classe de M. Thiam et les séjours dans les suites présidentielles. Une colonne l’a accusé d’avoir emmené des hélicoptères à des événements et de voyager avec un entourage, l’appelant «le roi Thiam».

Dans un pays presque synonyme de richesse – la maison du compte bancaire suisse et des montres-bracelets à six chiffres – un tel anti-élitisme est un peu difficile à analyser. Les expatriés qui ont longtemps travaillé en Suisse disent que les Suisses ont une aversion fine pour les étalages publics de richesse et considèrent ceux qui en font étalage comme des étrangers. Un milliardaire étranger dans le pays, qui ne voulait pas être nommé pour discuter de la question, a déclaré qu’il avait interdit les voitures de luxe dans le garage de son entreprise.

D’autres ont été plus directs pour qualifier M. Thiam d’étrangers. Lors de la réunion annuelle des investisseurs du Credit Suisse en 2016, un actionnaire nommé Ingeborg Ginsberg , un survivant de la Shoah de 94 ans, a remis en question les antécédents de M. Thiam.

«La banque s’appelle Suisse – Credit Suisse», a déclaré Mme Ginsberg en allemand. Faisant référence à Brady Dougan, le prédécesseur américain de M. Thiam, elle a ajouté: «Je lui ai demandé l’année dernière s’il n’avait pas de conflit d’intérêts. Je pose la même question à M. Thiam, s’il peut me comprendre: N’a-t-il pas un conflit d’intérêts? Je l’ai entendu parler du tiers monde – est-ce vraiment ce que nous voulons? Qu’une bonne banque suisse solide plonge au niveau du tiers monde?

Sur l’estrade, où M. Thiam était assis à côté de M. Rohner, leur choc était évident.

M. Rohner a interrompu. «Vous ne devriez pas porter de telles accusations, sans déclaration, dans la salle», a-t-il dit, ajoutant: «Nous ne prenons pas toujours des étrangers, nous choisissons toujours le meilleur homme pour le poste, et nous avons trouvé cet homme.

Le Credit Suisse était en plein bouleversement lorsque M. Thiam est devenu PDG, puis est revenu à la rentabilité sous sa direction.
Crédit…Bloomberg

En 2018, l’activité du Credit Suisse s’était considérablement améliorée. La banque était à nouveau solidement rentable et la division de la fortune avait dépassé UBS dans certains domaines. M. Thiam avait résolu des problèmes juridiques qui avaient précédé son mandat, réglant une affaire américaine majeure pour un montant inférieur à ce que le Credit Suisse avait prévu. Euromoney l’a nommé banquier de l’année.

M. Thiam était désormais bien connu à Zurich, où les piétons de la Bahnhofstrasse lui serraient parfois la main ou lui demandaient des selfies. Une grande partie de l’attention était inoffensive, mais les gens qui ont travaillé avec lui à l’époque disent que l’exposition constante l’a épuisé.

À Zurich à prédominance blanche, une ville de seulement 400 000 habitants, son rôle puissant et sa couleur de peau l’ont fait ressortir. M. Thiam a arrêté de conduire sa Porsche Cayenne au travail, craignant que tout accrochage avec un autre automobiliste, même au-dessus d’une place de parking, ne se transforme en incident médiatique. Dans le tramway, ses fils adultes étaient souvent les seuls cavaliers noirs – et les premiers à se voir demander leurs billets. Simplement en apparaissant dans une discothèque locale, ils pourraient déclencher des ragots. M. Thiam a estimé qu’il était sous un microscope; lorsque sa sœur a planifié une visite surprise, un employé de l’hôtel zurichois trop acharné a remarqué sa réservation et a partagé les détails avec le bureau de M. Thiam, gâchant l’occasion.

À un autre moment, lors d’un voyage d’affaires de Zurich à Genève, il a été retenu par un douanier qui a exigé de voir son passeport, même après que M. Thiam eut protesté qu’il voyageait en Suisse. Il a produit le document et a été autorisé à quitter l’aéroport, mais a demandé à un membre du personnel de déposer une plainte officielle au sujet de l’expérience. (Chacun de ces incidents a été décrit par plusieurs personnes.)

Les choses commençaient également à se détériorer au sein du Credit Suisse. Malgré une amélioration du bilan, les actions du Credit Suisse sont en baisse, pénalisées par les offres d’actions que M. Thiam avait jugées nécessaires pour renforcer les réserves de capital. Il a déclaré à ses associés qu’il se sentait sous-estimé par les membres du conseil d’administration, dont certains lui reprochaient le manque de croissance du Credit Suisse en Chine.

En août 2018, une publication financière locale a écrit que M. Thiam était «fêté à l’étranger, mal aimé en Suisse», ajoutant: «Sujette à des comportements impérieux et piquante aux critiques, Thiam a perdu la compréhension du sens suisse de la proportionnalité. Les articles de presse suscitaient souvent des commentaires dénigrants. Un lecteur d’un blog zurichois particulièrement critique l’a qualifié de «vendeur de fruits» et a ajouté: «Rentrez chez vous, imbécile!» Un autre a écrit: «J’espère qu’il envoie son argent chez lui. Ensuite, nous pouvons la classer comme aide au développement. »

M. Thiam disait souvent qu’étant donné les contacts de sa famille avec les insurrections militaires, il n’était pas dérangé par la mauvaise presse et les drames d’entreprise. Mais au fur et à mesure que l’année avançait, M. Thiam a confié à ses associés sa crainte que le conseil ne veuille le quitter. Leur message tacite, a-t-il dit, était: Vous avez nettoyé le désordre. Maintenant partez. C’est un modèle connu sous le nom de « falaise de verre » – la tendance des institutions à installer les femmes et les minorités comme chefs de file uniquement lorsqu’il y a de gros problèmes, puis à les mettre de côté.

Iqbal Khan a acheté la maison voisine à M. Thiam.
Crédit…Arnd Wiegmann / Reuters

M. Thiam était plus près du précipice qu’il ne le savait. Début 2019, il a organisé une fête de Noël chez lui. M. Khan avait alors emménagé dans la porte voisine et M. Thiam avait planté des arbres pour obstruer la vue. Lors de la fête, M. Khan a eu une discussion animée avec le partenaire de M. Thiam au sujet de l’aménagement paysager, la bouleversant, et les deux hommes sont descendus pour un mot privé. M. Khan a rapidement quitté les lieux.

Aucun des dirigeants ne dira exactement ce qui s’est passé. Mais plus tard cette année-là, M. Khan a choqué Zurich en décampant vers UBS. La gestion de patrimoine avait été l’aspect le plus fructueux du mandat de M. Thiam, et maintenant son dirigeant vedette travaillerait pour le plus grand concurrent de la banque.

En septembre, M. Khan et sa femme se rendaient en voiture pour déjeuner dans un restaurant de Zurich lorsqu’ils ont remarqué qu’ils étaient suivis. M. Khan s’est garé et a confronté l’homme, qui s’est avéré être un détective d’une société suisse appelée Investigo. Une dispute s’en est suivie, au cours de laquelle chaque partie a depuis accusé l’autre d’être physiquement agressive. M. Khan a déposé un rapport de police et le Credit Suisse et le canton ont ouvert une enquête.

«Spygate», comme l’appelaient les médias suisses, a fait sensation. Au Credit Suisse, le chef de l’exploitation, Pierre-Olivier Bouée, a admis avoir ordonné la surveillance, affirmant avoir soupçonné M. Khan d’avoir tenté de débaucher des employés. Il a démissioné. M. Thiam, qui a nié avoir eu connaissance des jeux d’espionnage, a été innocenté. Mais M. Bouée n’était pas seulement son n ° 2; il avait suivi M. Thiam à la banque de Prudential, et le nom du directeur général était profondément terni par l’association.

L’incident a été une débâcle pour l’ensemble du Credit Suisse, une institution qui était une grande fierté nationale. Un contractuel impliqué dans l’embauche d’Investigo s’est suicidé . M. Rohner s’est senti obligé de s’excuser publiquement auprès des Khans et du public suisse.

Bientôt, d’autres accusations ont fait surface, notamment le fait que le directeur des ressources humaines du Credit Suisse avait également été surveillé. Fin décembre, l’Autorité fédérale de surveillance des marchés financiers – connue sous le nom de Finma – a ouvert une enquête sur le recours par le Credit Suisse à des enquêteurs pour surveiller les employés.

Les répercussions du scandale progressent à une vitesse remarquable. Le 31 janvier 2020, Bloomberg a rapporté que M. Rohner recherchait un nouveau directeur général.

Trois grands actionnaires – deux américains, un britannique – sont venus publiquement à la défense de M. Thiam. David Herro, un haut dirigeant de Harris Associates, un fonds de Chicago, a suggéré que l’opposition à M. Thiam était motivée par la race. Apparaissant sur Bloomberg Television, M. Herro a attribué le conflit à «l’envie des concurrents – ou peut-être à autre chose, étant donné que M. Thiam a l’air un peu différent du banquier suisse typique. L’une ou l’autre de ces deux raisons derrière ces attaques contre lui, pour moi, est extrêmement désagréable.

Mais M. Thiam avait trop peu de soutien dans son coin. Le 7 février, il a démissionné. Un membre suisse de son équipe de direction a été nommé son successeur.

En tant que directeur général, M. Thiam était responsable de tout au Credit Suisse et l’activité de surveillance était largement considérée comme méprisable. Mais c’est une question ouverte de savoir si un PDG d’un autre milieu aurait pu survivre. D’autres dirigeants de banques ont évité des scandales bien plus graves.

En 2012, Jamie Dimon, le PDG de JPMorgan Chase, n’a pas réussi à freiner un trader, surnommé le London Whale, qui a perdu la banque plus de 6 milliards de dollars et a infligé plus d’un milliard de dollars d’amendes. La semaine dernière, dans une affaire différente, la banque a accepté de payer près d’un milliard de dollars d’amendes pour avoir manipulé illégalement les marchés des métaux précieux et des produits du Trésor. M. Dimon reste le PDG le plus ancien de Wall Street

D'autres chefs de la direction ont résisté à des scandales comparables ou pires. James E. Staley, le chef de Barclays, a tenté de démasquer un dénonciateur et était proche du financier en disgrâce Jeffrey Epstein.
Crédit…Evan Agostini / Invision

En 2016, dans une affaire présentant des similitudes frappantes avec ce qui s’est passé au Credit Suisse, le directeur général de Barclays a tenté de démasquer un lanceur d’alerte, demandant à un moment donné à une équipe de sécurité interne d’intervenir. Les régulateurs britanniques ont infligé une amende au PDG, James E. Staley, sans trop de fanfare. Par ailleurs, en 2019, M. Staley a été révélé avoir eu des liens avec Jeffrey Epstein, le financier accusé de trafic sexuel de jeunes filles, y compris une visite à M. Epstein alors qu’il était incarcéré. M. Staley est toujours au sommet de Barclays.

Avant de quitter le Credit Suisse, M. Thiam a eu la chance de présenter ses résultats définitifs à la presse. Vers la fin de la séance de questions et réponses, un journaliste local a pris la parole.

«La stratégie était bonne», a déclaré le journaliste, mais le style «ne correspondait pas à la mentalité suisse. Voici ma question: serait-ce différent en Angleterre ou dans une autre – »

«Je suis qui je suis», l’interrompit M. Thiam. «De la même manière que je suis né avec une main droite, je ne peux pas changer d’être droitier.» Il a ajouté: «Si les gens n’aiment pas les droitiers, alors j’ai des problèmes. C’est tout ce que je peux dire, car je ne peux pas devenir gaucher.

Des collègues assis près de lui ont juré avoir vu les yeux de M. Thiam briller.

M. Thiam donne sa dernière conférence de presse au Credit Suisse.
Crédit…Fabrice Coffrini / Agence France-Presse – Getty Images

M. Thiam est resté à Zurich, dans l’attente d’un entretien officiel avec la Finma. C’était une période d’angoisse, disent ses proches collaborateurs, car il voulait de toute urgence rendre visite à son fils, Bilal, qui souffrait d’un cancer dans un hôpital de Los Angeles. Fin avril, il s’est envolé vers le chevet de Bilal. Il est décédé début mai, à 24 ans.

Depuis lors, M. Thiam mène des consultations sur les efforts de secours contre les virus en Afrique , où il est envoyé spécial de l’Union africaine sur Covid-19. Il s’est également réengagé dans la politique en Côte d’Ivoire. En août, M. Thiam a alimenté les rumeurs selon lesquelles il envisageait une candidature présidentielle avec un message vidéo commémorant le 60e anniversaire du pays, dans lequel il a exhorté les Ivoiriens à adopter un esprit «réconcilié et fraternel».

Le 2 septembre, après avoir conclu que les activités de surveillance du Credit Suisse pouvaient avoir enfreint la «loi de surveillance» suisse, la Finma a annoncé que son enquête était passée d’une enquête à une question d’application. Un porte-parole de l’agence a déclaré que l’accent était mis sur la banque elle-même, pas sur les individus.

Pour sa sœur Yamousso, une question sur les Suisses persiste. «Je serais curieuse de savoir», a-t-elle déclaré, «si aujourd’hui ils avaient enfin l’honnêteté de reconnaître que voir un homme noir au sommet de l’une de leurs entreprises les plus prestigieuses était insupportable.

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Ce texte est une traduction Google par iciabidjan

Angus MacKenzie a contribué au reportage depuis Berne, en Suisse. Thomas Rogers et Kitty Bennett ont contribué à la recherche.

Kate Kelly est journaliste dans la section Affaires, où elle couvre les grandes banques, le trading et les prêts, ainsi que les acteurs cruciaux qui définissent la politique financière dans la politique et les affaires. Elle est également l’auteur avec Robin Pogrebin de «L’éducation de Brett Kavanaugh: une enquête».@Katekelly

Une version de cet article paraîtra en version imprimée le 4 octobre 2020 de l’édition de New York avec le titre: And Then There Were None