L’ONU a démarré mardi une opération complexe pour transférer du pétrole brut d’un superpétrolier en décomposition échoué au large des côtes du Yémen depuis 2015 et ainsi éviter une marée noire.

L’opération qui doit durer 19 jours pompera plus d’un million de barils de pétrole du navire rouillé, le FSO Safer, qui a été abandonné il y a plus de huit ans, vers un navire de remplacement à proximité.

Le Secrétaire général António Guterres a souligné que l’ONU avait pris en charge cette opération délicate car une marée noire entraînerait une catastrophe environnementale pour la région.

« Les Nations Unies ont lancé une opération pour désamorcer ce qui pourrait être la plus grande bombe à retardement sur la planète… Cette mission, qui exige que tout le monde soit sur le pont, est l’aboutissement de près de deux ans de travaux préparatoires sur le plan politique, de collecte de fonds et d’élaboration de projets », a déclaré le chef de l’ONU.

Le pétrolier est situé au nord du port yéménite de Hodeïda et des responsables de l’ONU ont mis en garde pendant des années contre la possibilité que le navire vieux de 47 ans puisse se briser et exploser.

Le superpétrolier contient quatre fois la quantité de pétrole déversée par l’Exxon Valdez – suffisamment pour en faire la cinquième plus grande marée noire causée par un pétrolier dans l’histoire.

Menace pour l’environnement

Le Programme des Nations Unies pour le développement (PNUD) a averti qu’un déversement massif de pétrole du FSO Safer détruirait des pans entiers de la vie marine dans la mer Rouge.

S’adressant aux journalistes à Genève, une porte-parole, Sarah Bel, s’est dit préoccupée par les communautés de pêcheurs du Yémen au bord de la mer Rouge, qui vivent déjà dans une situation de crise, car une marée noire « détruirait instantanément 200.000 moyens de subsistance » et « le stock de poissons mettrait vingt-cinq ans à se reconstituer ».

Décrivant l’opération comme la première du genre, elle a fait preuve de prudence pendant cette « phase d’urgence » mais a assuré aux journalistes que tout avait été mis en place pour « assurer le succès » de l’opération.

Le FSO Safer est amarré à quelque 4,8 milles marins au sud-ouest de la péninsule de Ras Issa sur la côte ouest du Yémen depuis plus de 30 ans. En 2015, l’utilisation et la maintenance du pétrolier ont été arrêtées en raison du conflit entre une coalition pro-gouvernementale dirigée par l’Arabie saoudite et les rebelles houthis. En conséquence, le navire est maintenant irréparable.

Besoin d’argent supplémentaire

Selon le PNUD, une marée noire entraînerait la fermeture de tous les ports de la région, coupant les approvisionnements en nourriture, carburant, et produits de première nécessité au Yémen – un pays où 80% de la population dépend déjà de l’aide.

Le chef de l’ONU a averti qu’une opération de nettoyage pourrait coûter à elle seule des dizaines de milliards de dollars. Le transport maritime jusqu’au canal de Suez pourrait être interrompu pendant des semaines.

Louant la collaboration inter-ONU pour ce projet, il a souligné le « travail politique » acharné que l’opération impliquait « dans un pays dévasté par huit années de guerre ». Mais il a noté qu’il ne s’agissait que d’un « volet important », car la prochaine étape consiste à organiser la livraison d’une bouée spéciale à laquelle le navire de remplacement sera amarré en toute sécurité.

Le Secrétaire général de l’ONU a demandé environ 20 millions de dollars supplémentaires pour achever le projet, y compris nettoyer et démanteler le FSO Safer et éliminer toute menace environnementale résiduelle pour la mer Rouge.

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