La diplomatie chinoise du piège de la dette

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Grâce à son initiative « une ceinture, une route » de 1 000 milliards de dollars, la Chine soutient des projets d’infrastructure dans des pays en développement stratégiquement situés, souvent en accordant d’énormes prêts à leurs gouvernements. En conséquence, certains de ces pays sont en train de s’endetter, les laissant encore plus fermement sous la coupe de la Chine.

NEW DELHI – S’il y a une chose dans laquelle les dirigeants chinois excellent vraiment, c’est l’utilisation d’outils économiques pour faire avancer les intérêts géostratégiques de leur pays. Grâce à son initiative « une ceinture, une route » de 1 000 milliards de dollars, la Chine soutient des projets d’infrastructure dans des pays en développement stratégiquement situés, souvent en accordant d’énormes prêts à leurs gouvernements. En conséquence, les pays sont pris au piège d’un endettement qui les rend vulnérables à l’influence de la Chine.

Bien sûr, l’octroi de prêts pour des projets d’infrastructure n’est pas mauvais en soi. Mais les projets que la Chine soutient ne visent souvent pas à soutenir l’économie locale, mais à faciliter l’accès chinois aux ressources naturelles, ou à ouvrir le marché pour ses biens d’exportation à bas prix et de mauvaise qualité. Dans de nombreux cas, la Chine envoie même ses propres ouvriers du bâtiment, minimisant ainsi le nombre d’emplois locaux créés.

Plusieurs des projets qui ont été achevés saignent maintenant de l’argent. Par exemple, l’aéroport international Mattala Rajapaksa du Sri Lanka, qui a ouvert ses portes en 2013 près de Hambantota, a été surnommé le plus vide du monde. De même, le port Magampura Mahinda Rajapaksa de Hambantota reste largement inactif, tout comme le port Gwadar de plusieurs milliards de dollars au Pakistan. Pour la Chine, cependant, ces projets fonctionnent exactement comme nécessaire : des sous- marins d’attaque chinois ont accosté deux fois dans des ports sri-lankais, et deux navires de guerre chinois ont récemment été mis en service pour la sécurité du port de Gwadar .

Dans un sens, c’est encore mieux pour la Chine que les projets ne marchent pas bien. Après tout, plus le fardeau de la dette des petits pays est lourd, plus l’influence de la Chine augmente. Déjà, la Chine a utilisé son influence pour pousser le Cambodge, le Laos, le Myanmar et la Thaïlande à bloquer une position unie de l’ASEAN contre la poursuite agressive de la Chine de ses revendications territoriales dans la mer de Chine méridionale.

De plus, certains pays, accablés par leurs dettes envers la Chine, sont contraints de lui vendre des participations dans des projets financés par la Chine ou d’en confier la gestion à des entreprises publiques chinoises. Dans les pays financièrement à risque, la Chine exige désormais une participation majoritaire dès le départ. Par exemple, la Chine a conclu un accord avec le Népal ce mois-ci pour y construire un autre barrage appartenant en grande partie à des Chinois, la société d’État China Three Gorges Corporation prenant une participation de 75 % .

Comme si cela ne suffisait pas, la Chine prend des mesures pour s’assurer que les pays ne pourront pas échapper à leurs dettes. En échange d’un rééchelonnement des remboursements, la Chine oblige les pays à lui attribuer des contrats pour des projets supplémentaires, rendant ainsi leurs crises d’endettement interminables. En octobre dernier, la Chine a annulé 90 millions de dollars de la dette du Cambodge, uniquement pour obtenir de nouveaux contrats majeurs.

Certaines économies en développement regrettent leur décision d’accepter des prêts chinois. Des protestations ont éclaté contre le chômage généralisé, prétendument causé par le dumping chinois de marchandises, qui tue la fabrication locale, et exacerbé par l’importation de travailleurs par la Chine pour ses propres projets.

De nouveaux gouvernements dans plusieurs pays, du Nigeria au Sri Lanka, ont ordonné des enquêtes sur des allégations de corruption chinoise de l’ancien leadership. Le mois dernier, l’ambassadeur par intérim de la Chine au Pakistan, Zhao Lijian , a été impliqué dans une dispute sur Twitter avec des journalistes pakistanais au sujet d’accusations de corruption liée au projet et de l’utilisation de condamnés chinois comme ouvriers au Pakistan (ce qui n’est pas une nouvelle pratique pour la Chine). Zhao a qualifié les accusations de « non-sens ».

Rétrospectivement, les desseins de la Chine peuvent sembler évidents. Mais la décision de nombreux pays en développement d’accepter des prêts chinois était, à bien des égards, compréhensible. Délaissées par les investisseurs institutionnels, elles avaient d’importants besoins d’infrastructures non satisfaits. Ainsi, lorsque la Chine s’est présentée, promettant des investissements bienveillants et un crédit facile, ils étaient tous de la partie. Ce n’est que plus tard qu’il est devenu clair que les véritables objectifs de la Chine étaient la pénétration commerciale et l’influence stratégique ; à ce moment-là, il était trop tard et les pays étaient piégés dans un cercle vicieux.1

Le Sri Lanka est la pièce A. Bien que petit, le pays est stratégiquement situé entre les ports de l’est de la Chine et la Méditerranée. Le président chinois Xi Jinping l’a qualifiée de vitale pour l’achèvement de la route maritime de la soie.

La Chine a commencé à investir massivement au Sri Lanka pendant le règne quasi-autocratique de neuf ans du président Mahinda Rajapaksa, et la Chine a protégé Rajapaksa aux Nations Unies contre les allégations de crimes de guerre. La Chine est rapidement devenue le premier investisseur et prêteur du Sri Lanka, et son deuxième partenaire commercial, ce qui lui a conféré un poids diplomatique considérable.

Tout s’est bien passé pour la Chine, jusqu’à ce que Rajapaksa soit battu de manière inattendue aux élections de début 2015 par Maithripala Sirisena, qui avait fait campagne sur la promesse de sortir le Sri Lanka du piège de la dette chinoise. Fidèle à sa parole, il a suspendu les travaux sur les grands projets chinois.

Mais il était trop tard : le gouvernement sri-lankais était déjà au bord de la défaillance. Ainsi, alors que chantait un porte-parole de l’État chinois , le Sri Lanka n’avait d’autre choix que « de faire demi-tour et d’embrasser à nouveau la Chine ». Sirisena, qui avait besoin de plus de temps pour rembourser ses anciens prêts, ainsi que de nouveaux crédits, a acquiescé à une série de demandes chinoises, relançant des initiatives suspendues, comme la ville portuaire de Colombo de 1,4 milliard de dollars, et attribuant de nouveaux projets à la Chine.

Sirisena a également récemment accepté de vendre une participation de 80% dans le port de Hambantota à la Chine pour environ 1,1 milliard de dollars. Selon l’ambassadeur de Chine au Sri Lanka, Yi Xianliang, la vente de participations dans d’autres projets est également en discussion, afin d’aider le Sri Lanka à « résoudre ses problèmes de financement ». Aujourd’hui, Rajapaksa accuse Sirisena d’accorder à la Chine des concessions indues.

En intégrant ses politiques étrangère, économique et de sécurité, la Chine poursuit son objectif de façonner une sphère hégémonique de liens commerciaux, de communication, de transport et de sécurité. Si les États sont accablés par des niveaux d’endettement onéreux, leurs difficultés financières ne font que favoriser les desseins néocoloniaux de la Chine. Les pays qui ne sont pas encore piégés dans le piège de la dette chinoise devraient en prendre note et prendre toutes les mesures possibles pour l’éviter.


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